Saúde

A ciência por trás da contagem de pólen

Primavera . É sem dúvida a época mais bonita do ano. O tempo fica mais quente. Os festivais nos Estados Unidos celebram a estação e o desabrochar das árvores e flores que ela traz. É um ótimo momento para estar vivo, a menos que você seja um dos 50 milhões de americanos que tem alergias.

Embora você provavelmente saiba que o pólen é o culpado por sua congestão, ardor nos olhos e coceira na garganta, há muito mais nesses pequenos grãos que realmente trabalham duro para fertilizar as plantas.

Embora a maioria das alergias seja causada por pólen transportado pelo ar, nem tudo é alergênico. Especialistas certificados em pólen em todo o mundo contam e identificam grãos de pólen, geralmente diariamente, para que pessoas com alergias possam saber o que está flutuando do lado de fora – e quanto existe.

Conteúdo

  1. O pólen e as abelhas
  2. Mantendo a contagem de pólen
  3. Certificação em Contagem de Pólen
  4. Não conte o pólen

O pólen e as abelhas

O pólen parece pó porque consiste em muitos grãos minúsculos que são os gametófitos masculinos das plantas com sementes. Esses grãos podem ser tão pequenos quanto 10 micrômetros ou tão grandes quanto 100 micrômetros, o que ainda significa que são todos microscópicos. Apenas uma ponta do dedo coletada do capô do seu carro pode conter milhares de grãos de pólen. Esses pequenos grãos, que produzem esperma, são necessários para a fertilização.

“Sem o pólen, não haveria sementes nem frutos”, disse a Dra. Estelle Levetin, professora e presidente de Ciências Biológicas da Universidade de Tulsa, quando conversamos com ela em 2019. Ela também é membro do comitê de aerobiologia que supervisiona National Allergy Bureau (NAB), parte da Academia Americana de Alergia, Asma e Imunologia (AAAAI).

Levetin explica que nas plantas com flores o pólen é transportado das partes masculinas da planta, as anteras onde o pólen é produzido, até o carpelo, a parte feminina da planta que produz os óvulos. O pólen é transportado por animais, como abelhas, ou pelo vento.

“As plantas polinizadas pelo vento são pequenas e discretas e produzem grandes quantidades de pólen leve que é facilmente transportado pelo vento”, diz Levetin. “As plantas polinizadas por insetos tendem a ser grandes e vistosas. Muitas vezes têm pétalas de cores vivas, são perfumadas e produzem néctar.” Geralmente, o pólen transportado pelo ar – o tipo que ataca quem sofre de alergias – é de plantas polinizadas pelo vento. “Ocasionalmente veremos alguns grãos de pólen de plantas polinizadas por insetos em nossas amostras de ar.”

pólen

Mantendo a contagem de pólen

Se você sintonizar uma previsão do tempo na televisão durante a temporada de pólen, provavelmente os ouvirá falar sobre a contagem de pólen do dia. Você talvez até tenha se perguntado se a “contagem” era algum tipo de estimativa da qualidade do ar. Contar literalmente grãos microscópicos de pólen a cada dia pode parecer um pouco exagerado, mas é exatamente isso que está acontecendo, e muito mais.

“A contagem de pólen é o número de grãos de pólen em um metro cúbico de ar durante um período de 24 horas”, diz Katie Walls, meteorologista do Spectrum News 1, um canal de notícias a cabo 24 horas em Charlotte, Carolina do Norte. (Quando conversamos com ela em 2019, ela era meteorologista da WSB-TV, afiliada da ABC em Atlanta.) Foi quando ela explicou que os contadores certificados da Atlanta Allergy & Asthma acordam cedo e contam fisicamente o número de partículas de pólen em um lâmina de vidro que esteve do lado de fora nas 24 horas anteriores. “O número que você vê na WSB-TV é o número da contagem daquela manhã e representa o pólen presente [na área metropolitana de Atlanta].”

Mais especificamente, o pólen é capturado por um instrumento de amostragem volumétrica de ar, o que significa, segundo Levetin, um volume conhecido de ar que é amostrado. Existem dois tipos de instrumentos: impactadores de braço rotativo, como o Rotorod Sampler , e armadilhas de esporos do tipo Hirst, como o Burkard Sampler . Ambos são volumétricos, mas operam em princípios diferentes, e a análise microscópica é necessária para analisar os dois tipos de amostras.

A versão de braço giratório possui um cabeçote que gira a 2.400 rotações por minuto. Enquanto gira, duas pequenas hastes lubrificadas caem, capturando pólen e esporos. Essas hastes são colocadas em um adaptador de microscópio especial e examinadas. O instrumento do tipo Hirst, por outro lado, possui uma armadilha de sucção que suga o ar e as partículas que aderem a uma lâmina de microscópio lubrificada em seu interior. Nesse caso, a lâmina se move em direção ao orifício de admissão a 2 milímetros (0,07 polegadas) por hora, de modo que é possível ver o que estava girando no ar hora a hora durante o exame.

Certificação em Contagem de Pólen

Usando um dos instrumentos de amostragem volumétrica de ar, algumas  coletam amostras de ar e pólen 365 dias por ano. Outras estações executam amostras durante a semana ou coletam apenas três dias por semana. Mas nem toda cidade ou vila tem a capacidade de contar o pólen, e as estações de pólen são operadas de várias maneiras.

Alguns são administrados pelos departamentos de saúde pública da cidade ou do condado, outros por alergistas como Atlanta Allergy & Asthma. “Algumas estações são administradas por acadêmicos como eu, que estudam o pólen transportado pelo ar como um tópico de pesquisa”, diz Levetin. “É preciso treinamento para aprender a morfologia do pólen e leva tempo para analisar amostras de ar”, explica ela.

A certificação na contagem de pólen está disponível através da AAAAI e NAB. O processo exige que os contadores de pólen façam um curso aprovado de identificação de pólen e esporos, passem em um exame escrito e passem em um teste de identificação de pólen e esporos fúngicos. Os contadores precisam aprender a morfologia microscópica de grãos de pólen individuais.

O treinamento na identificação do pólen é fundamental porque apenas contar o pólen não é suficiente.

“Pessoas com alergia olham para os tipos de pólen mencionados naquela contagem matinal para saber como eles podem ser afetados durante o dia”, diz Walls. “Os técnicos decifram os diferentes tipos de partículas de pólen usando um microscópio. É assim que eles sabem quais tipos de árvores, ervas daninhas e grama estão polinizando e causando problemas nas pessoas. Nem todo mundo é alérgico ou irritado com a mesma coisa.”

Não conte o pólen

O pólen pode ser o culpado por meses de desconforto, mas lembre-se, ele também tem um papel importante. Dá-nos o pão nosso de cada dia por meio de frutas, grãos e sementes. E também tem muitos outros aplicativos interessantes. Levetin diz que o pólen é usado na ciência forense porque pode ajudar a determinar a origem de um objeto. (Basta perguntar a Jack Hodgins da série de televisão “Bones”.) Os arqueólogos também examinam o pólen fóssil para estudar quais plantas as primeiras sociedades humanas usavam, e os geólogos o usam para determinar a composição das comunidades de plantas antigas. Os geólogos de exploração até usam pólen fóssil para ajudar a localizar depósitos de petróleo.

Saiba mais sobre o pólen em ” Pólen e esporos: aplicações com ênfase especial em aerobiologia e alergia ” por SN Agashe e Eric Caulton. O HowStuffWorks escolhe títulos relacionados com base em livros que achamos que você vai gostar. Se você optar por comprar um, receberemos uma parte da venda.

Agora isso é assustador

Um estudo de revisão por pares divulgado em 9 de março de 2021 e publicado na revista Allergy descobriu que o pólen pode ser um fator na exacerbação do COVID-19. O estudo analisou quantas novas infecções foram causadas pelo aumento e queda dos níveis de pólen em 31 países. Em média, o estudo constatou que cerca de 44% das taxas de casos de COVID-19 estavam relacionadas à exposição ao pólen. A dica é reduzir sua exposição ao pólen, se puder, e usar uma máscara quando a contagem de pólen estiver alta em sua área.