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Esses parasitas de pesadelo hackeiam cérebros de caracóis para sobreviver?

Olha, algo tinha que inspirar aqueles filmes de “Alien”.Segundo uma estimativa, cerca de 40% de todas as espécies animais conhecidas são parasitas . Desde tênias de peixes de 9 metros até Orthione griffenis , um crustáceo do tamanho de uma gota de tosse que bebe sangue de camarão para sobreviver, o planeta Terra está infestado de parasitas.

Muitos deles evoluíram para encontrar hosts muito específicos. Tomemos como exemplo o Strigiphilus garylarsoni , um “piolho mastigador” que leva o nome do cartunista Gary Larson (você deve se lembrar dele como o criador de “The Far Side”). Passa todo o seu ciclo de vida na pele de uma coruja desavisada , onde o clandestino se alimenta de penas e outros materiais orgânicos. Além das corujas, nenhum outro animal é conhecido por abrigar esse tipo específico de piolho.

Mas às vezes, um host não é suficiente. Às vezes, a única maneira de um parasita se reproduzir e completar o seu próprio ciclo de vida é passando por múltiplos transportadores .

Esse é o caso dos vermes Leucochloridium , estranhezas biológicas que foram acusadas de transformar caracóis em “ zumbis ”.

Diz-se que esse comportamento faz parte de um esquema elaborado que também envolve pássaros famintos e seus cocôs. Supostamente, se as coisas correrem conforme o planejado – para os vermes – aqueles pobres e velhos caracóis terão seus olhos arrancados.

Conteúdo

  1. Parasitas leucocloridium são vermes
  2. Estágios iniciais da vida do leucoclorídio
  3. Como mudam os pedúnculos oculares dos caracóis?
  4. Como o verme influencia o comportamento dos caracóis
  5. Novas pesquisas e perguntas sem resposta

Parasitas leucocloridium são vermes

Os parasitas Leucochloridium não são apenas estranhos; eles são literalmente acasos.

Flukes, também conhecidos como “trematódeos”, são platelmintos da classe Trematoda . Uma característica fundamental dessas criaturas são as ventosas que usam para agarrar vários objetos.

Todos os vermes são parasitas. Para citar o banco de dados Animal Diversity Web , a maioria dos trematódeos “tem ciclos de vida complexos, com estágios larvais parasitando uma ou mais espécies que são diferentes [dos hospedeiros] dos adultos”.

Se você é um trematódeo, talvez precise encontrar um bom caracol .

Existem cerca de 18.000 a 24.000 espécies de vermes . Normalmente, os parasitas passam pelo menos parte de suas vidas infestando algum tipo de molusco (o grupo de animais covardes cujos membros incluem polvos, mexilhões e, sim, caracóis).

Dependendo da espécie, um verme pode ficar preso nos rins, nas estruturas digestivas ou mesmo nos órgãos reprodutivos do molusco hospedeiro . Os caracóis são um alvo comum dos trematódeos e, sem eles, os vermes Leucochloridium “zumbificantes” simplesmente não poderiam procriar.

leucoclorídio

Estágios iniciais da vida do leucoclorídio

Leucochloridium adultos são parasitas longos e achatados que infestam pássaros que se alimentam de insetos. A cloaca , o orifício através do qual os pássaros fazem cocô e põem ovos, é o seu habitat preferido. Não se preocupe em julgá-los.

Antes de morrer, um Leucocloridium crescido pode passar semanas ou meses vivendo dentro de sua ave hospedeira; a linha do tempo não é muito clara . Em algum momento, os parasitas põem seus próprios ovos – que são eliminados pelo passarinho.

Sabe o que come muitos excrementos de pássaros? Caracóis terrestres. Se o tipo certo de caracol, geralmente um caracol âmbar do gênero Succinea , se empanturrar de fezes misturadas com ovos de vermes, as coisas ficam um pouco surreais.

Depois que um caracol-alvo engole os ovos, eles eclodem em recém-nascidos de corpo claro. Na próxima fase de seu desenvolvimento, o estágio de “esporocisto”, os pequeninos podem desenvolver sacos de cria. Esses sacos são tubos pulsantes com faixas coloridas que vêm repletos de larvas. Se você apertar os olhos, os sacos de cria parecem lagartas ondulantes.

Talvez eles devessem.

Como mudam os pedúnculos oculares dos caracóis?

O problema com os sacos de cria de Leucocloridium é que eles não aparecem em qualquer lugar. Os caracóis veem o mundo através de manchas oculares sensíveis à luz. Cada um está localizado na ponta de um tentáculo, ou “pedúnculo ocular”, conectado à cabeça do molusco.

Um caracol saudável pode retirar seus tentáculos e puxá-los de volta para a cabeça sempre que quiser. Você mesmo deve ter notado isso se já escolheu um.

Mas quando um caracol é infectado por esses platelmintos, os pedúnculos oculares ficam prejudicados. Os sacos de cria inchados do verme invadem os tentáculos, o que impede o caracol de retraí-los.

Então, acrescentando insulto à inconveniência, as bolsas começam a pulsar . Em uma dança rítmica que ficaria perfeita em um videoclipe de rock progressivo alucinante, as coisas bulbosas se expandem e se contraem com abandono selvagem. Eles podem pulsar dezenas de vezes por minuto . Graças à pele ultrafina do caracol, todo o espetáculo é claramente visível para o mundo exterior.

esquema de cores

O que torna a tela ainda mais extravagante é o esquema de cores . Os sacos de criação de Leucocloridium podem incluir tons atraentes de verde, laranja, amarelo, branco, preto ou marrom, todos dispostos em faixas.

Poderia haver um método evolutivo para essa loucura.

Desde o início de 1800, os naturalistas se perguntam se a performance é apenas uma manobra destinada a enganar os pássaros , fazendo-os confundir esses ninhos com pequenas lagartas suculentas. Qualquer ave que arrancasse uma de um caracol ficaria com a boca cheia de larvas prontas para ir direto para sua cloaca, transformar-se em vermes adultos e começar o ciclo novamente.

Como o verme influencia o comportamento dos caracóis

Agora é aqui que entra a conversa sobre zumbis.

Durante as décadas de 1920 e 1930, alguns cientistas propuseram que o Leucocloridium manipula ativamente o comportamento dos caracóis.

Os parasitas supostamente forçam os moluscos hospedeiros a se desviarem de sua rotina normal. Influenciados pelos vermes, os infelizes caracóis são levados para áreas expostas e bem iluminadas, como folhas bem acima do solo. Quando estão ao ar livre, os caracóis são alvos fáceis. Pássaros amantes de lagartas veem os esporocistos dançantes e os arrancam avidamente – junto com os pedúnculos oculares.

Ou assim vai o argumento. O problema é que os pesquisadores de campo nunca viram isso acontecer na natureza.

Experimentos conduzidos em 1874 descobriram que as aves em cativeiro ficavam mais do que felizes em atacar os esporocistos latejantes dos caracóis infectados. Mas isso não prova que a mesma coisa ocorra na natureza. Afinal, sabe-se que alguns animais mudam seus hábitos em cativeiro. Basta perguntar a um cientista lobo .

Novas pesquisas e perguntas sem resposta

Os pesquisadores Wanda Weslowska e Tomasz Weslowski deram uma nova olhada na hipótese de manipulação do hospedeiro em 2013.

Para o seu estudo , publicado no Journal of Zoology, a dupla observou caracóis selvagens no Parque Nacional Białowieża, na Polónia. Alguns deles eram portadores conhecidos de sacos de criação de Leucochloridium , enquanto outros estavam livres dos parasitas.

“Os caracóis infectados com sacos de cria pulsantes comportaram-se de forma diferente dos seus homólogos aparentemente não infectados”, escreveram os autores no seu artigo. “Eles foram mais longe, posicionaram-se em locais mais expostos e mais iluminados, situados mais acima na vegetação”.

Certamente essa visibilidade torna os parasitas alvos mais fáceis para as aves. Além disso, ao favorecerem locais de pouso mais altos, os caracóis – e, por extensão, os ninhos – tornaram-se mais acessíveis às aves que voam por cima.

Outro estudo , publicado no Journal of Environmental Biology em setembro de 2022, descobriu que os sacos de criação de Leucochloridium pulsam mais rápido à luz do dia do que no escuro. Muitas das espécies de aves que ingerem suas larvas caçam durante o dia. Portanto, ser mais ativo quando há luz lá fora pode ajudar os parasitas a atrair a atenção das aves.

No final das contas, porém, ainda há muito que não sabemos sobre a relação entre os vermes e seus hospedeiros.

Se esses parasitas realmente influenciam os caracóis, o que parece provável, como diabos eles fazem isso? Existe controle mental em jogo aqui, ou algo completamente diferente? Os sacos de cria enganam os pássaros selvagens fazendo-os pensar que são lagartas? E se não, então como o Leucochloridium adulto chega à cloaca de um hospedeiro emplumado?

Talvez algum dia teremos respostas claras. Enquanto isso, deve haver material mais que suficiente aqui para criar uma dúzia de novos filmes de “Alien”. Sua vez, Ridley Scott.

Agora isso é interessante

As baleias também podem pegar tênias. Várias espécies foram documentadas dentro do intestino delgado de cachalotes ao longo dos anos.